Playing Mail Order Apocalypse

Yesterday evening, I spontaneously joined the monthly RPG night at our friendly local game store Otherland. Without any real preparation I offered to run a game of Mail Order Apocalypse and actually got 5 players. To cope with the minimal prep, I again used the simple „let’s rob a train“ starter scenario that I also used at the last LasagnaCon. This is what happened:

A Barn Rodent, the Equity Scion Baron Monsanto-Unilever, his court Genealogist, a Preacher of the machine cult and one daring Post Robber faced the ugly truth that their small settlement only had enough cans of mediocre Chili con Tofu to last them over the next three days.

Being thoroughly sick of the stuff anyway, as this was the only food option they had for the last month, they decided to get proactive. The Post Robber got onto his motorbike to scout out the train tracks, and check if they could use the same ambush spot as last time.

The spot still looked useable enough, but there was also a squarish looking droid working on the tracks. The Post Robber made a daring jump from his speeding bike onto the back of the droid. There he could see the stencilled logo: „Grip-Master-3000“. Apparently, the box was busy making the tracks more „grippy“, so trains wouldn’t have to slow down on this slope — foiling just the thing the Post Robber used to exploit on past heists!

So, the decision was made: This droid had to die. Or at least be stopped! So he took his trusty halberd and smashed it right into the control panel — stopping the Droid dead on the tracks.

This apparently triggered some emergency notification system: For the next few minutes, signal flares got fired from the Grip-Master-3000, undoubtedly calling for more droids to help it.

Thankfully, this was also seen by the rest of the merry gang, who soon joined the Post Robber. Together, they soon came up with a plan: Use the Genealogists blowtorch to cut the tracks, make the grippy tracks extra slippery with the hydraulic oil from the damaged Grip-Master-3000 and thus make the next freight train run off the rails.

It wasn’t too hard to enact this, but in the middle of all the cutting and oiling, the Barn Rodent heard an electric whine of an armed surveillance drone coming closer steadily…

In the end, the group managed to defeat the drone, derail the train, disarm the trains self-defense mechanism, use dry ice to create an impromptu bomb, blowing up the second surveillance drone while hiding from the blast in king-sized fridges and made off with 144 cans of spam, barrels of light beer, half a ton of frozen peas, and novelty bow ties for everyone!

The players had a great time. Shifting the underlying rules from PbtA to the really simple OSR-rules of Into the Odd enabled me to get the players started within a few minutes with minimal introduction. My new random tables to pick archetypes and their gear gave everyone just enough things to have a feel for their survivors and the varied equipment made them come up with quirky solutions to the problems they faced.

I did realize though that the loot table needs to be seriously expanded to be not too repetitve, and some extra notes on how to create more complex scenarios need to be included too.

Nonetheless, I am very pleased about yesterday evening.

Fünf zum Fünften: Abenteueraufhänger Autovermietung

Für zehn hat es gerade nicht gereicht, ich hab für Mail Order Apocalypse eh noch einen riesen Haufen Zufallstabellen fertig zu stellen…

Autovermietungen können ergiebig sein, und in neuzeitlich-phantastischen Settings sowieso:

  1. Das Navi im Mietwagen ist verflucht.
  2. Der freundliche Autovermieter nebenan fragt um Hilfe: Der brandneue Transporter wurde nach dem Mietwochenende völlig verrostet und im „10 Jahre in der Einöde gelassen“-Look zurückgegeben. Das kann doch nicht angehen, aber es ist definitiv der richtige Wagen.
  3. Feen jagen einen jemanden, der mit dem Auto eine der ihren umgefahren hat. Allerdings verstehen sie das Konzept „Mietwagen“ nicht, und halten den jeweiligen Fahrer für den Schuldigen.
  4. Jemand hat etwas wichtiges im Kofferraum vergessen, und niemand hat es bei der Wagenrückgabe nicht bemerkt. Jetzt wacht es gerade auf…
  5. Die Gruppe ist in einer fremden Stadt um jemanden zu beschatten. Leider ist der einzig noch vorhandene Wagen im Fuhrpark des Vermieters ein Hummer…

Nordcon 2019

Seit 1997 bin ich eigentlich fast jedes Jahr auf dem Nordcon. Da ich Mitglied eines der veranstaltenden Vereine bin, meistens auch in irgendwie aktiver Rolle — beim ersten Con hab ich spontan Tische getragen und am Infostand ausgeholfen, danach einige Jahre die Spielrunden verwaltet oder sonst irgendwie mitgeholfen.

Später kam dann eine Zeit lang der Job und anderes Privatleben dazwischen, doch seit mindestens 8 Jahren bin ich dank der Zombiecalypse wieder voll dabei.

Insofern verbinde ich mit dem Nordcon mehr als nur einige schöne Erinnerungen: Man ahnt gar nicht, was es für eine Freude ist, Freitag nachmittags auf dem Gelände einzutrudeln und von lauter bekannten Gesichtern freudig begrüßt zu werden. Zu sehen, wie Fans teils weit her anreisen und dann auf dem Con ihren Spaß haben. Mitzubangen, ob die Besucherzahlen auch dieses Jahr wieder ausreichend — oder gar gestiegen sind!

Dieses Jahr konnten mich also keine 20 Pferde vom Con weghalten, auch nicht die (inzwischen verblasste) Erinnerung an meinen ausgekugelten Ellenbogen vom letzten Jahr. (Pro-Tipp: Wenn Ihr vor Zombies weglauft — tut das nicht auf Socken!)

Natürlich bekomme ich oben im Gym der Zombiecalypse immer eher wenig vom Con mit, aber für einen kurzen Schnack mit den Uhrwerkern in ihrem Zelt, einem Abstecher zur LARP-Wiese und einer Stippvisite bei der Händlergasse reichte es dennoch.

Die besondere Premiere wäre mir dieses Jahr allerdings fast entgangen, hätte mich Janny nicht (zurecht) stolz darauf hingewiesen: Die letzte Seite des Programmheftes enthält erstmal einen ausformulierten und durchdachten Verhaltenscodex! Insbesondere freue ich mich, dass dieser Kodex nicht von außen in den Con hereingetragen werden musste, sondern dass das Orgateam selbst den Wunsch dazu verspürte.

Eine erste Rückfrage bei Janny nach dem Con ergab übrigens, dass der Con wie gewohnt ohne derartige Zwischenfälle abgelaufen ist. Bislang war dem meines Wissens nach übrigens immer so — aber es ist schön zu wissen, dass das Team für den Fall des Falles vorbereitet ist.

(Für körperliche Missgeschicke ist das ja schon länger der Fall. Die freundlichen freiwilligen Ersthelfer auf dem Con sind wirklich kompetent und bei einem Unfall in Windeseile zur Stelle!)

Dennoch: Ich bin jedes Jahr wieder begeistert, wie bunt und vielfältig der Nordcon geworden ist. In den 90ern konnte man vor dunkeldysteren Goth-Jünglinge (und solche, die es gerne wieder wären) kaum noch die nächste Wand sehen — heute gibt es eine breite Vielfalt an Gewandungen, aber eben auch Leute aller Altersgruppen, aller Geschlechter, Menschen die sich neu ausprobieren, und auch solche, die ihre Rolle schon vor über 20 Jahren gefunden haben.

Alle diese Menschen fühlen sich auf dem Con sicher genug, sich selbst zu sein, und an keiner Stelle habe ich Leute lästern gehört. Und genau deswegen konnte ich mir am Ende den Schlußsatz nach dem Coverposing-Wettbewerb auch nicht mehr verkneifen :)

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https://youtu.be/hFiEgF6p05k
Der Coverposing Wettbewerb 2019

Data is radioactive money?

This morning, I had a conversation with Karl H. Richter about data. He argues that data is money — and I mostly agree with him:

Sometimes we may want the tech companies to be trustworthy custodians, holding our data safely without being stolen or used without our consent – or we may want them to actively invest some of our data on our behalf, to work productively in the economy in exchange for a risk-adjusted return.

Karl on expectations with regard to handling data

I quite like this change of perspective. But I think there is something missing here — what happens if these custodian or „investment managers“ fail to keep our data safe? If we stick to the „money“ analogy, that would mean that the data is simply gone.

And yes, occasionally, this actually happens; just ask MySpace. Most of the time, though, data doesn’t get lost, but instead gets copied. It is a pet peeve of mine when these get labeled as "data loss" or "data theft" by those who report on it. Often this gets confounded by saying that the company who was the custodian of that data would be the victim here.

Please, nothing could be further from the truth, let me explain why and how:

  1. The data is usually still there. The company whose database was breached still has all their data. They can continue their normal operations, deliver goods and services, write bills, everything.
  2. The incident involved the companies servers, but they are not the true victim in these cases — it’s the users whose data became compromised! I would rather say, that the companies in question were more of an accomplice in this, by being (often willfully) negligent about their security practices.

The more fitting analogy for most data breaches is an environmental disaster. Think of it as a containment breech in a nuclear reactor. The reactor still produces energy, but the environment around it is damaged in ways we cannot entirely foresee. The long term effects are rather unknown and vague, depending on lots of external factors no one can fully control.

Worse: As with environmental disasters usually hit hardest on the most vulnerable or marginalized people, so do do breaches. And as with environmental damage, they are cumulative: Once the data is out there, it usually never goes away. And the more small pieces of my private data are known, the more they can be combined into something more dangerous.

For the privileged, it is easier to cope with data breaches. If I’m a millionaire, I can simply move when my home address gets compromised. Sure, it’s a nuisance, but it is completely doable. If I am living on minimum wage in an area that is under gentrification pressure, I won’t be able to afford a move.

If my sexual orientation, religion or race gets published (I’m a white, cisgender heterosexual atheist), I’ll have exactly nothing to fear. If I were gay and lived in Saudi Arabia, the same data piece suddenly becomes life-threatening.

So, we should think about data as if it were radioactive money. Whoever controls it can use it to generate wealth with it, but if it spills, there will be long lasting unfathomable damage.

We need to hold the custodians of our data accountable to the highest standards. And if they fail at their jobs, we shouldn’t let them get away with it as easily as we do today.